Tenista Roberto Bautista, primer rival de Rafael Nadal en Montecarlo

(EFE).-Roberto Bautista superó al australiano John Millman, por 3-6, 6-1 y 6-1 en una hora y 51 minutos, y será el primer rival de Rafael Nadal este miércoles en el Masters 1.000 de Montecarlo.

En una edición en la que Nadal aspira a ganar por duodécima vez este torneo, clásico preludio de la temporada de tierra batida que culmina en Roland Garros, el manacorense tendrá como rival a un español, 22 del mundo esta semana, que acaba de cumplir 31 años, con el que se ha enfrentado en dos ocasiones y al que ha ganado siempre, en Madrid en 2014 y en Roland Garros tres años después.

La tradición y el juego de Nadal se unen en el Montecarlo Country Club, donde el zurdo español es el claro favorito para casi todos. “Creo que Rafa es siempre un muy claro favorito en cualquier pista de tierra batida del mundo y eso no cambia”, reconoció Djokovic a la web de la ATP. “Si físicamente está bien, es el No. 1 en esta superficie, sin lugar a dudas”.

“Sin contar con él (Nadal), está bastante abierto”, añadió el serbio sobre el resto de rivales en tierra. “Zverev ya lo ha hecho bien en tierra batida en los últimos años. Dominic Thiem también. Roger va a jugar también en tierra esta temporada, así que es genial para el tenis. Creo que está bastante abierto”, aseguró.

“Es el máximo favorito para ganar los títulos que vienen”, dijo por su parte Toni Nadal, quien ha forjado la carrera del actual número dos del mundo.

“He visto a Rafael pegándole muy bien a la pelota, está con confianza para hacer una buena temporada en tierra”, dijo Toni en la presentación del torneo Mallorca Open WTA.

“Evidentemente Rafael no lo tendrá fácil, porque enfrente tendrá a jugadores muy buenos como (Alexander) Zverev, (Novak) Djokovic, (Roger) Federer, pero yo le veo como el máximo favorito después de ver cómo está entrenando”, añadió.

Nadal, campeón 11 veces en estas pistas, al igual que en Barcelona y Roland Garros, ganó su primer partido aquí cuando derrotó al eslovaco Karol Kucera, y obtuvo su primer título en 2005 al derrotar al argentino Guillermo Coria en la final. Su récord es de 68 victorias y solo cuatro derrotas, es decir ha ganado a lo largo de su carrera el 94,4% de lo que ha jugado.

El manacorense sólo ha cedido contra Coria en la tercera ronda de 2003, diez años después ante Novak Djokovic en la final de 2013, una campaña después lo hizo frente a David Ferrer en cuartos de final, mientras que en 2015 fue de nuevo Djokovic quien terminó con su camino en semifinales. En el resto de ocasiones siempre ha celebrado la victoria.

El año pasado llegó a Montecarlo después de haber ganado 10 partidos consecutivos en torneos ATP Masters 1000 en tierra batida. Pero sin jugar un torneo desde el Abierto de Australia debido a una lesión en la cadera. Eso importó poco al español que triunfó de nuevo sin ceder un solo set, y venciendo al japonés Kei Nishikori en la final. Como promedio perdió solo dos juegos por manga en el camino hacia la victoria.

Este año tiene de nuevo un comienzo parecido, ya que no juega desde que se retiró antes de disputar la semifinal de Indian Wells (16 de marzo) debido a su tendinitis rotuliana en la rodilla derecha, pero en Montecarlo se transforma.

Eso lo saben sus rivales, y él mismo, a pesar de los 4.680 puntos que defiende hasta que acabe la cita de Roland Garros, en algo más de 50 días y durante cinco torneos que marcan en el polvo de ladrillo su parte principal de la temporada.

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